后土信仰被视为道教体系神话中排到四御/六御之一的位置。这位神明被人们视为农业或生育之神,或者认为她是大地之神来保障农业的丰收。中国历来是个以农业为基础的国家,也受到“天之所生,地之所养”思想的影响,从而形成了繁荣的天地崇拜礼法体系。

土地原始崇拜源于对天地自然本质及其作用的崇拜,对于土地的崇拜,古人并不是崇拜土地本身的实体,而更多地是因为自古以来土地广大无边、力量无穷、孕育万物、负载万物作为人类赖以生存的根源,是人们衣食住行一系列生活行为的基础。

因此,无论是上至皇帝,下至普通百姓,都高度崇拜这位神明。在中国历史上,每年都会举行大规模的祭祀活动来祈求后土的保佑。时常是由皇帝亲自主持。

关于何时在何地祭祀后土,《文献通考引用孔颖达的疏文可知,地神分为两种,每年有两次祭祀。一种是在夏至日在泽中方丘,祭祀昆仑山之神;另一种是在夏季正中旬,在京城北郊祭祀神州。古代的祭地之风远古的传说未能详细描述,因而,在早期的祭祀中,后者的祭法更为广泛。皇帝在汉代崇拜后土,据《淮南子·天文》所载:“中央土地,其帝黄帝,其佐后土。”这表明在这一时期,后土信仰得到了一定的统一。后土被视为黄帝的大将,代表了统一中华大地四方方向的神话形象。人们怀着感激土地之情祭祀后土,这一信仰成为主流。汉朝时期是后土信仰开端进一步获得尊崇的时代。在这一时代,后土被赋予了全国土地的象征形象,以成为皇家祭祀的目标。在文帝时期,国家进行了统一祭祀,冬至祭祀太一,夏至祭祀地只。到了武帝时期,汾阴地区的道士公孙涝洋向皇帝报告,称汾阴地区是中国中心、古地理书中昆仑山东南的五千里神州,并指出宝鼎的发现地是古代祭祀地只的“泽中方丘”,其形状如同人臀,因此称之为脽上。武帝深信不疑,并举行盛大的迎鼎仪式,将宝鼎迎入京城。汉武帝因在汾阴地区听闻宝鼎被发现而改国号为元鼎,并在脽上建立了后土祠。随后,武帝前往汾阴,亲自主持了一场盛大的祭地仪式。《史记·孝武本纪》记载,第二年冬天,武帝在雍县郊祭时表示,自己亲自郊祭上天,而没有祭祀后土,这在礼仪上是不合适的。主管官员、太史公以及祠官宽舒商议后提出,祭天地的小牛应该角落小巧像蚕茧或栗子一样。他们还建议在汾阴高丘上建立五个坛,用小黄牛进行祭祀,祭品祭过后要埋起来,祭祀人员会穿上特制的衣服。于是,武帝按照这个方案前往汾阴祭祀,并在高丘上建立了后土祠,亲自向后土顶礼拜祭,使用祭天上帝的标准礼仪。《汉书·郊祀志》记载,随后的一年,武帝在郊祀雍时又表示不能不祭后土,官员与太史令司马谈、祠官宽舒商议后提出,祭天地的牲畜应该符合规定的大小,高丘上的后土祠也应该按照规矩进行祭祀。当时,祭祀天地的牲畜需要符合一定大小,牛角大小应该像茧或栗子一样。随着时间的推移,汉武帝亲自前往汾阴建起了后土祠,这也是宽舒等人的建议。后土祠位于大湖中的圆丘上,分为五坛,每坛用一头黄犊祭祀,祭品祭祀完毕以后会全部埋在土中,祭祀人员会穿上黄色的衣服。随后,汾阴后土祠被称为汉武帝祠。然而,现今的万荣后土庙已不是汉代时的庙宇,它是在宋金时期黄河泛滥后重建的,内部包括了重枪歇山顶汉武楼、正殿、配殿、前后山门等建筑。不过,汉武帝时将原来的“泽中方丘”改为了“泽中圆丘”,同时分立了五坛。祭司则以黄色衣着,进行瘫埋之礼,将祭品供奉给神灵。此外,在祭祀过程中还加入了歌舞等内容。

据《汉书》记载,汉武帝消灭南越之后,一位宠臣用美妙的音乐来见皇上,并受到皇上的高度赞赏。皇帝随后将此事告知公卿,表示民间祭祀都包含鼓舞音乐,而在郊祀时却没有乐章。因此,他认为增加乐曲为祭祀活动增添了合适的氛围。在古代,祭祀天地时都会使用乐章,因为只有这样才能以礼仪祭祀神灵。此外,有人提出了一个历史典故,称泰帝曾弹奏过一具五十弦的瑟,音调悲切,泰帝因为感慨万分而忍不住哭泣,最后瑟被分为二十五弦。为了庆祝南越战争的胜利,汉武帝下令举行赛祭,祈求泰一、后土的庇佑,同时开始使用音乐和舞蹈,还邀请了歌童们参加。从那时起,人们开始制作二十五弦的瑟和箜篌瑟。

在汉平帝元始5年,大司马王莽上奏表示:“……汉孝文帝十六年开始使用新垣平,开始建造渭阳的五帝庙,祭祀泰一和地神,同时使用太祖高皇帝的祭品。太阳冬至时祭祀泰一,夏至时祭祀地神,同时都祭祀五帝,共用一只牲畜,皇帝会亲自前往进行拜礼。后来,新垣平被诛杀,皇帝就不再亲自前往祭祀,而是派遣有关官员进行处理。

在古代,祭祀后土是一项非常重要的活动,历代皇室都将其列入祀典,每年定期举行。汉武帝为此专门建立了后土祠,并亲自祀拜,如上帝般庄严。据《汉书·哀帝本纪》记载,最后一位在汾阴祭祀后土的皇帝是哀帝。虽然他非常孝顺,但却一直患病,无法前往汾阴亲自祭祀。最终,汾阴后土并未显灵,哀帝去世后,汉代帝王们不再祭祀汾阴后土,而是将后土祭祀地点迁至京城北郊。值得一提的是,祭祀后土虽然已不再盛行于现代,但是它所蕴含的对自然之神的尊重与崇敬,以及对先辈智慧和精神的传承,依旧值得我们借鉴和发扬。在南北朝时期以及之后的晋、宋、齐、梁、陈、隋等朝代,后土信仰仍然占有重要地位。然而,需要注意的是,尽管在祭祀后土时通常会将其与皇后配享,但当时并没有确切的证据来证明后土的性别。这也是这些时代所使用的各种条文共同具备的特点。

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