于其他三灵,玄武被视为道教中重要的神灵之一。在中国神话传说中,玄武被描绘为一种龟蛇合体的神兽,象征着北方之神。早期玄武被认为是代表颛顼与北方七宿,居于北海。其它传说中指出,玄武可以帮助人们通向冥间,并提供卜筮的服务。由于这些功能和身份,玄武被称作“玄天上帝”、“真武大帝”等,是道教的重要信仰目标之一。据传,玄武起源的早期传说可以追溯到夏朝。中国夏王朝的建立者禹之父名为鲧,字玄冥,有时也被称作玄武,他在大禹治水之前曾协助舜治水,然而鲧只采用塞堵方法而不是疏导方法,尽管有神物息壤的协助,但仍然没有成功。鲧通常被认为是灵龟的化身。涂山氏的祖先相信蛇是他们的化身,并将鲧描述为一种蛇龟合体的神兽。后来,玄武的身份和功能在各种传说和信仰中发生了许多变化。其中一个著名的传说是,玄武出现在历史上净乐国王太子的诞生时,在太子长大后将一把宝剑赠予他。太子为了感谢天神的恩赐,来到湖北武当山修行,并在成功了42年后,以白日飞升的方式涅槃成仙,被尊称为“玄武君”。一些后人认为真武大帝的身世是在隋炀帝时,由玉帝将自己的三魂之一化身为挣乐国皇后的太子投胎而成。真武大帝在一生中成功飞升,并被尊为道教中最重要的神灵之一。据传,玄武改名为真武,是为了避免冒犯赵家圣祖。宋真宗曾指示宠臣大肆宣扬“天书屡降”的神话,因此全国各地献上了无数种植物、粮食和祥瑞动物等,引发了一场少有的崇道狂潮。

几年后,真宗又谎称梦中得到神人传达的消息,称轩辕皇帝是赵氏的始祖,随后制造出一个名为“保生天尊大帝”的虚假神明,尊称赵玄朗,并公布此事于全国,让黄帝尊号为“圣祖”,上位为“圣祖上灵高道九天司命保生天尊大帝”,且将圣祖的母亲尊为“元天大圣后”,并将圣祖的寿辰定在七月初一,降临日定在十月二十四日。从此,道教中又多了一位崇高的神灵——“保生大帝”赵玄朗,他被尊崇为仅次于玉皇的神灵。

外貌形态方面,古代人们在文献和传说中描述玄武的形象和特征各不相同。有些文献表示,玄武有黑色乌龟的头部和龙虾的身体,背部有像章鱼般的触须,四肢具有龟和龙的特征。有些传说描述玄武是一只带着龟壳的蜿蜒前进的神龙,有着盖着漂亮花纹的乌龟头。

古代文献和传说中,人们赋予蛇和龟不同的寓意和象征意义。蛇被认为机智灵活,善于聚财,民间传说常认为梦见蛇是兆示财富的。而龟则拥有坚固的甲壳,头、尾和四肢能缩进甲内,耐饥渴,寿命极长,人们常用龟进行卜卦,也称龟筮。龟壳上的纹路被称为龟文,占卜时燃烧龟甲,解读其裂纹的形态和位置,以示吉凶祸福。

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